L'Euro 2020 sera-t-il le moment d'or de la Golden Generation belge ?

Avec l'Allemagne dans une sorte de marasme, l'Italie s'améliorant mais toujours inexpérimentée à la fin des tournois, et l'Espagne n'ayant pas la profondeur de la génération précédente, l'équipe nationale des quatre grands d'Europe (les nations qui ont remporté à la fois la Coupe du monde et les championnats d'Europe ) privilégiée par les bookmakers est la France. La porte est ouverte pour l'un des trois pays abritant des générations dorées de joueurs.

En dehors de la lignée familiale, une génération est une chose difficile à définir. Le flux d'organismes à travers une institution, en l'occurrence une équipe nationale de football, ne peut pas être facilement dissocié. Le faire est intrinsèquement arbitraire et certainement pas scientifique, mais néanmoins utile. Nous avons choisi de définir une génération comme une fourchette de sept ans, ce qui permettrait aux joueurs de, disons, de 26 et 19 ans de jouer ensemble un cycle de quatre tournois : deux Coupes du monde et deux Championnats continentaux. La première génération dorée est la Belgique.




Avec plus de 11 millions d'habitants répartis en trois districts fédéraux - la Flandre néerlandophone, la Wallonie francophone et Bruxelles bilingue - rien n'unit le peuple belge comme son équipe de football stellaire. Les Diables rouges sont devenus le numéro un mondial. 1 équipe nationale en septembre 2018. Pour un pays qui ne compte que 26 clubs professionnels répartis sur deux divisions, c'est une réussite remarquable ; La Belgique s'est renforcée comme Robert De Niro pour Taureau furieux et maintenant, sur le dos d'une génération dorée de bonne foi, frappe bien au-dessus de son poids.



Depuis 11 ans, la cohabitation délicate au sein de ces structures politiques complexes a vu à deux reprises la Belgique passer plus de 580 jours dans l'incapacité de former un gouvernement national, et pourtant le mélange d'influences flamande, wallonne et immigrée du pays a été alchimisé en une équipe qui a atteint les quarts de finale, les quarts de finale et les demi-finales (finissant troisième) en ses trois derniers tournois, respectivement. Rien dans le sport n'est cependant permanent, et avec certains des avant-gardes initiales de la génération dorée se sont retirés de l'équipe nationale (Vincent Kompany, Mousa Dembélé et Marouane Fellaini), Dries Mertens, Jan Vertonghen et Thomas Vermaelen tous du mauvais côté de 33 , et avec la Coupe du monde du Qatar encore dans 17 mois, les prochains championnats d'Europe pourraient représenter la meilleure chance de la Belgique de décrocher un trophée, et ainsi de sortir de l'ombre de leurs voisins néerlandais, vainqueurs de l'Euro en 1988 et de la Coupe du monde à trois reprises finalistes. Pour y parvenir, ils auront besoin de leurs vedettes – le capitaine Eden Hazard (30 ans), le maestro du milieu de terrain Kevin de Bruyne (29 ans), la machine à buts déchaînée Romelu Lukaku (28 ans) et le gardien Thibaut Courtois (29 ans) – en forme et en feu.

La Belgique est sortie de l'Euro 2016 lors d'une défaite choquante 3-1 contre le Pays de Galles, peu de temps après la nomination de l'actuel manager Roberto Martínez. Martínez a depuis combiné ses fonctions d'entraîneur avec le rôle de directeur technique de la fédération belge, supervisant l'intégration de la prochaine génération. Avant ce tournoi, la Belgique ne s'était pas qualifiée pour les Championnats d'Europe depuis 1984. (Ils étaient co-organisateurs et participants automatiques en 2000.) En 1986, l'équipe de Jean-Marie Pfaff, Enzo Scifo et Jan Ceulemans a atteint les demi-finales de la Coupe du monde en Le Mexique, perdant contre les futurs champions argentins (enfin, contre Maradona).



Cette même génération a fait une apparition en huitièmes de finale à Italia '90, mais a été éliminée par un but merveilleux à la 119e minute de l'Anglais David Platt. Au milieu de la jachère qui a suivi, le prédécesseur de Martínez dans le rôle de TD a semé les graines de la récolte abondante à venir.

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Michel Sablon, membre de l'équipe d'entraîneurs belge d'Italia '90, a été nommé directeur technique de la FA en 2001. En septembre 2006, après avoir étudié les méthodes d'entraînement à l'Ajax, à Barcelone et dans les académies nationales des voisins de la Belgique, la France, les Pays-Bas et l'Allemagne. , Sablon avait écrit un plan pour la révolution du football des jeunes du pays. Cours de coaching d'entrée de gamme ont été rendus libres , ce qui multiplie par dix le taux d'absorption. Le développement a été prioritaire sur les résultats, les classements des moins de 7 ans et des moins de 8 ans étant interdits. Le Sablon a commandé une étude vidéo de 1 500 matchs de jeunes et a montré aux entraîneurs sceptiques des clubs et des écoles combien de fois les enfants ont touché le ballon, remportant de nombreux matchs à deux contre deux, cinq contre cinq et huit contre huit. Pour les groupes plus âgés, il a fait du prosélytisme pour qu'une formation fluide en 4-3-3 soit mise en œuvre dans l'ensemble du système, en mettant l'accent sur les duels en tête-à-tête, le creuset du type d'imagination footballistique qui échappe à la systématisation. Huit centres nationaux pour joueurs d'élite entre 14 et 18 ans avaient été créés, et ceux-ci ont permis une vaste serre de talents lors des sessions matinales, avec des participants pouvant s'entraîner avec leurs clubs le soir. Les normes ont commencé à monter en flèche.



Le visionnaire du Sablon n'est bien sûr pas le seul facteur à l'origine de l'émergence de la génération dorée belge. Entre 1976 et 1993, cinq clubs belges différents ont atteint les finales européennes. Anderlecht a remporté trois trophées et atteint à deux reprises les demi-finales de la Coupe d'Europe. Le Club de Bruges a fait mieux, s'inclinant 1-0 contre Liverpool lors de la finale de 1978. Cependant, alors que la Coupe d'Europe cédait la place à la Ligue des champions et à l'économie qui en découle, un plafond de verre s'est formé au-dessus de ces clubs autrefois percutants. Les meilleures équipes belges visent désormais à développer de futures stars pour les grands championnats européens. Le Standard de Liège dispose d'un complexe d'entraînement à la pointe de la technologie et a produit des joueurs comme Fellaini (vendu 15 millions de livres sterling à Everton, puis un record pour un joueur belge), Axel Witsel et Michy Batshuayi. Ce modèle économique pourrait reléguer les clubs individuels au rang de citoyens européens de deuxième classe, mais il présente des avantages pour l'équipe nationale, avec la moitié de l'effectif actuel de 26 joueurs dans des clubs qui ont terminé dans les cinq premiers des cinq grandes ligues (Premier League, Bundesliga , Serie A, Liga, Ligue 1).

L'équipe belge qui a atteint les demi-finales à Mexico '86 était un mélange entièrement blanc de flamands et de wallons. L'équipe qui a fait les demi-finales en Russie était multiethnique, avec des joueurs d'horizons divers (marocain, malien, martiniquais, congolais, kosovar-albanais, espagnol).

Cette diversité a elle-même contribué à rallier les différentes communautés du pays à la cause du Diable Rouge, tout comme une campagne publicitaire intelligente pour les éliminatoires de la Coupe du monde 2014. Une sortie 1-0 en quart de finale contre l'Argentine, deuxième, n'était pas une honte, bien que la défaite contre le Pays de Galles en France deux ans plus tard ait coûté son poste à l'entraîneur Marc Wilmots. Martínez a été nommé en août et deux ans plus tard, les Belges ont mené les Belges en demi-finale de la Coupe du monde du côté beaucoup plus difficile du tirage au sort, où ils ont perdu 1-0 contre un but arrêté de la France, futur vainqueur.

Martínez est une figure implacablement optimiste qui a insufflé une atmosphère joyeuse dans une équipe qui avait autrefois la réputation de discorde. Les réunions d'équipe sont mené en anglais, aidant à annuler tout ressentiment culturel flamand-wallon potentiel. Il a remporté 43 de ses 56 matchs à la barre, n'en perdant que quatre, et est presque certain de déployer sa formation préférée en 3-4-3, une configuration dont il s'est écarté avec parcimonie au cours des quatre dernières années, notamment contre le Brésil dans le Quarts de finale de la Coupe du monde.

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Vingt membres de l'équipe de 26 joueurs ont entre 27 et 34 ans. L'âge moyen est de 28 ans et neuf mois, ce qui en fait la deuxième équipe la plus âgée du tournoi. Ou peut-être vaut-il mieux dire le plus expérimenté, avec 1 338 sélections à eux tous – parmi les autres nations, seuls la France et le Portugal affichent quatre chiffres. Le total de 239 buts de la Belgique est au moins 100 de plus que tous ses rivaux, à l'exception des puissances du Groupe F que sont le Portugal, la France et l'Allemagne. Cependant, avec cinq remplacements autorisés, plus un sixième en prolongation, il devrait y avoir suffisamment de rotation pour garder les vétérans belges au frais.

Le géant du Real Madrid, Thibaut Courtois, garde la porte arrière verrouillée, une présence imposante sur les balles aériennes et, avec ces membres de pieuvre, un stoppeur étonnamment agile. Courtois a remporté le Golden Glove à Russie 2018, a connu une saison solide pour le Madrilènes (représentant l'équipe de l'année en Ligue des champions) et, à 29 ans, il entre dans son apogée. Face à lui, le manque de vitesse de Toby Alderweireld (32 ans) et Jan Vertonghen (34) est en partie compensé par la structure des trois derniers, dont le Lyonnais Jason Denayer (25 ans) est le probable troisième membre. Néanmoins, cette vulnérabilité potentielle influencera qui occupera les deux postes centraux de milieu de terrain.

Si la condition physique le permet, le talismanique Kevin De Bruyne est un verrou. Le meneur de jeu prééminent au monde au cours de la dernière demi-décennie possède une gamme de passes inégalée. De Bruyne a connu une saison perturbée par des blessures, culminant avec une fracture du nez et des orbites lors de la finale de la Ligue des champions, mais fait partie d'une demi-douzaine de joueurs d'élite avec le potentiel de plier le tournoi à sa volonté. Witsel (32 ans) serait généralement préféré pour commencer à ses côtés, bien que l'homme du Borussia Dortmund n'ait pas joué depuis janvier en raison d'une rupture d'Achille et qu'il est peu probable qu'il joue dans les matchs d'ouverture. En son absence, Martínez se tournera probablement vers Leander Dendoncker des Wolves, une option plus défensive, ou vers Youri Tielemans, intelligent et polyvalent de Leicester City, à 24 ans, le deuxième plus jeune de l'équipe.

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Les coéquipiers de Witsel à Dortmund, Thomas Meunier (29) et Thorgan Hazard (28), sont presque certains de commencer à l'arrière. Meunier, un artiste sous-estimé lors des deux derniers tournois belges et désormais libéré d'un sort difficile au PSG, est le plus défensif des deux ; Hazard est le plus aventureux, en supposant qu'il obtienne le feu vert de Yannick Carrasco de l'Atlético (27 ans).

La Belgique croise collectivement les doigts pour que le collègue de Hazard sur le côté gauche soit son frère aîné Eden, vainqueur du Ballon d'argent en Russie. Hazard, le capitaine belge, n'a pas joué pour la Belgique jusqu'à récemment, cependant, et a enduré une période misérable au milieu de l'impatience et du droit du bocal à poissons rouges de Madrid, avec une dizaine de blessés distincts le mettre à l'écart à un moment ou à un autre. À son meilleur, il est l'un des 10 meilleurs joueurs au monde, un dribbleur fascinant et trompeusement puissant capable de débloquer n'importe quelle défense.

Si le skipper réussit, ses collègues de la ligne avant seront presque certainement le vétéran de Naples Mertens (34) et le fer de lance de l'Inter Lukaku, dont les 24 buts en Serie A cette saison ont tiré le Nerazzurri à un premier scudetto en 11 ans et lui a valu le prix MVP de la ligue. Après avoir échoué à percer à Chelsea puis avoir lutté à Manchester United sous José Mourinho, Lukaku est maintenant un footballeur heureux au sommet de ses capacités et, avec 60 buts internationaux à l'âge de 28 ans, une force de la nature encore sous-estimée. La paire de Crystal Palace Batshuayi et Christian Benteke, ainsi que la starlette rennaise de 19 ans Jérémy Doku, offrent des options qui changent la donne depuis le banc.

À son meilleur, avec tout le monde en bonne santé, la génération dorée vieillissante de la Belgique possède le talent pour aller jusqu'au bout. Avec des matchs à Copenhague et à Saint-Pétersbourg contre la Russie (classée 38 par la FIFA), la Finlande (54) et le Danemark (10), les phases de groupes devraient être une croisière baltique, en particulier avec les quatre meilleurs troisièmes de six groupes qui avancent. aux huitièmes de finale. La Belgique s'est imposée à domicile et à l'extérieur contre le Danemark à l'automne dernier dans la Ligue des Nations, et a enregistré des victoires à domicile et à l'extérieur contre la Russie un an plus tôt lors des qualifications pour ce tournoi. Par la suite, cela dépendra des permutations du tirage.

Une arrivée dans les quatre derniers est l'exigence minimale. Sortir à ce stade serait sans doute encore une déception tant pour le soutien tapageur des Diables rouges que pour une équipe aux multiples talents, multilingue, multiethnique pour qui c'est peut-être maintenant ou jamais de décrocher un prix international.

Scott Oliver est un écrivain britannique couvrant le sport et l'intersection de la culture et de la politique. Il a écrit pour Le gardien , VICE, ESPN, i-D et Nouvel homme d'État , entre autres.

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