Les Indiana Pacers peuvent entendre votre silence, et c'est assourdissant

Victor Oladipo n'en revenait pas. Il avait un sac de glace enroulé autour de chaque genou et une serviette autour de sa taille. C'était le 27 mars et les Pacers venaient de battre les Warriors à Oakland, ce qu'il ne pouvait pas croire.

jeu des trônes de la comète

Ce soir-là, Golden State était privé des services de Kevin Durant, Klay Thompson, Draymond Green et Steph Curry en raison de blessures. Steve Kerr a épuisé son 24e alignement de départ différent, soit 10 de plus que les Warriors n'ont utilisé toute la saison dernière. Indiana s'en fichait. Il avait déjà décroché une place en séries éliminatoires le match auparavant en renversant le Heat à domicile en prolongation, mais les Pacers se battaient toujours pour le classement et l'avantage du terrain au premier tour. Attraper les Warriors alors qu'ils alignaient l'équivalent d'une formation de la G League convenait parfaitement aux Pacers.



La surprise d'Oladipo est survenue après le match alors qu'il était assis sur une chaise pliante devant son stand dans le vestiaire des visiteurs d'Oracle Arena. C'est alors qu'il regarda enfin son téléphone. Ses coéquipiers de chaque côté de lui faisaient la même chose : Al Jefferson, Myles Turner et Lance Stephenson à sa droite, Trevor Booker et Thad Young à sa gauche. Cela fait partie de leur routine ces jours-ci : jouer à un jeu puis suivre la compétition. C'est alors qu'Oladipo a remarqué que Milwaukee jouait à la télévision nationale contre les Clippers. Alors que Domantas Sabonis s'asseyait à côté de lui, Oladipo a relayé l'information.



Ce jeu sur TNT, a déclaré Oladipo. Bucks vs Clippers. Puis il secoua la tête. C'était difficile de lui en vouloir. Lorsque le programme télévisé a été publié avant la saison, les Pacers ont été programmés précisément pour un jeu télévisé national . Seuls les Hawks, Nets et Magic ont eu pire; ils n'ont pas été programmés du tout.

Il y a beaucoup de jeux comme ça, m'a dit Myles Turner. Les Mavericks et les Lakers sont à la télévision nationale, sur ESPN. Oui, ce sont de gros marchés, mais ce sont les cinq dernières équipes de la NBA. C'est juste que certaines équipes sont à la télévision tous les soirs. Cela vous fait lever les sourcils, du genre « Vraiment ? » Ici, nous sommes en quelque sorte ascendants, et nous avons une histoire derrière nous, et tout ça. Mais nous savons que certaines personnes s'en moquent.



C'est ainsi que les choses se sont passées pour les Pacers toute la saison. Ils ont été radiés avant le premier pourboire. Après avoir échangé Paul George pendant l'intersaison et amené 10 nouveaux joueurs, dont trois nouveaux partants à Oladipo, Darren Collison et Bojan Bogdanovic, personne ne s'attendait à grand-chose. CinqTrenteHuit et USA aujourd'hui les a projetés pour gagner 32 matchs. Sports illustrés les a fait terminer 11e de la Conférence Est derrière les Hornets, les Pistons et le Magic, entre autres. Rapport du blanchisseur placez-les encore plus bas, au 12e.

Si j'avais été chargé du même exercice, j'aurais peut-être suggéré qu'ils passent la saison à faire un saut préventif sur les plans de vacances hors saison. Il était difficile d'imaginer le directeur général Kevin Pritchard soustrayant PG et ajoutant un tas de noms moins importants (et moins chers) et ensuite faire fonctionner l'équation pour que les Pacers puissent résoudre pour les séries éliminatoires. C'est un peu difficile Boule d'argent math. Mais ce ne sont pas seulement les calculs compliqués qui ont rendu les Pacers faciles à licencier avant même d'avoir joué un match. Au fur et à mesure des exercices académiques de pré-saison, réfléchir à ce qu'ils pourraient devenir n'était pas aussi intéressant que de théoriser sur Chris Paul et James Harden à Houston. Ou Kyrie Irving et Gordon Hayward à Boston. Ou Russell Westbrook, Carmelo Anthony et le grand fils adulte autrefois préféré d'Indiana à OKC. Entre les décisions de basket-ball des Pacers et les récits qui en découlent, il ne semblait pas y avoir de quoi s'enthousiasmer avec Indiana.

Beaucoup d'entre nous avaient terriblement tort à ce sujet. Les Pacers ont une fiche de 46-32 et viennent de remporter une séquence de cinq victoires consécutives (à peine) par les Nuggets de Denver. Cette rencontre avec Nikola Jokic faisait partie d'une corvée brutale, au cours de laquelle 12 de leurs 16 derniers jours de la saison régulière seraient sur la route, les plongeant dans une apparition improbable en séries éliminatoires que presque personne en dehors d'Indianapolis - et peut-être pas tant de gens à l'intérieur les limites de la ville non plus, s'ils sont honnêtes, c'est possible.



Et pourtant, en dépit d'être le genre d'opprimé inattendu qui fait généralement une histoire facile et agréable, les Pacers ont été alternativement ignorés et rejetés cette saison par les fans, les médias nationaux et même leurs pairs. Après que les Pacers aient vaincu les Kings à Sacramento la semaine dernière grâce en partie à un 3 points tardif d'Oladipo, Willie Cauley-Stein, incrédule, s'est reproché de ne pas être sorti de ce qui aurait dû être mon coup. Il a dit que ça faisait mal parce qu'il n'aurait jamais dû en retirer 3. Il donnait l'impression qu'il ne pouvait pas croire que cela s'était produit, en partie à cause de ses propres échecs, mais aussi à cause de qui l'a victimisé. Nous avons presque une saison complète de preuves que l'Indiana est bon, et même les Kings ne peuvent toujours pas le croire lorsque les Pacers les ont battus.

Une partie de ce scepticisme persistant peut probablement être attribuée à l'esthétique. Les Pacers n’obtiennent pas de bonnes notes au test de la vue, et ils ne sont probablement pas non plus près du sommet du classement League Pass de quiconque. Ils pourraient être l'équipe éliminatoire dont on parle le moins. Il y a certainement moins de buzz autour d'eux que leur adversaire potentiel au premier tour.

Je pense juste que [ Star Wars : Les Derniers Jedi ] montre que tout le monde est humain. Comme, dans les films, la représentation des Jedis et comment ils font tout de la bonne manière et yada yada yada. Mais à ce moment-là, là, c'est Luke, mais il est toujours humain aussi. —Myles Turner

Avec quatre matchs à jouer, ils se dirigent actuellement vers un affrontement intrigant avec les Philadelphia 76ers, une équipe qui est l'image négative de l'Indiana à presque tous les égards. Les Sixers aiment jouer vite ; les Pacers ne le font pas. Les Sixers ont un taux d'assistance plus élevé que n'importe quelle équipe, à l'exception des Warriors; les Pacers en ont un plus bas que tous sauf les Thunder et les Blazers. Les Sixers jouent sur un grand marché ; les Pacers dans un plus petit. Les Sixers ont d'innombrables histoires intégrées, du mystère de Markelle Fultz à Ben Simmons qui court après le prix de la recrue de l'année sans un coup de saut, à tout ce que Joel Embiid a jamais fait, dit, ou pourrait penser pendant qu'il se remet d'une blessure au visage qui l'empêchera d'entrer au moins deux semaines. Le processus est l'un des sujets les plus débattus et les plus controversés de la NBA depuis des années et a calcifié les Sixers dans le cadre de l'air du temps de la ligue. Pendant ce temps, Indiana est considéré comme… une agréable surprise.

À la base, la NBA est un divertissement. Et en tant que consommateurs, nous sommes souvent aveuglés par les superproductions et captivés par le dernier drame. Je suis aussi coupable de ça que n'importe qui. C'est amusant de bavarder sur l'endroit où LeBron pourrait aller pendant l'intersaison ou à quel point les choses auraient pu mal tourner entre Kawhi et les Spurs. En comparaison, la montée d'Oladipo et de l'Indiana a été présentée comme une belle histoire, mais ce n'est pas aussi facile de mettre une claque sur un chapiteau et d'attirer notre attention. Avant le match à Oakland, deux gardes de sécurité de l'Oracle Arena postés près de la salle des médias parlaient de cela. L'un d'eux a noté que la circulation était faible sur le chemin du travail, ce qui a incité l'autre à répondre que c'est parce que personne ne veut voir les Pacers. Les Pacers n'ont peut-être que deux matchs derrière les Sixers au classement, mais ils sont à des kilomètres de Philly en ce qui concerne la couverture médiatique et les choses qui ont tendance à nous faire découvrir la ligue.

Nous faisons. On l'entend, Thad Young, qui a passé les sept premières saisons de sa carrière à Philly, a expliqué comment ils sont perçus. Mais ce n'est pas non plus la fin du monde. Nous aimons nous faufiler sur les gens et gagner des matchs. C'est un peu notre truc.

Qu'est-ce qui fait que les Pacers les ont gardés dans notre angle mort pendant si longtemps ? Et pourquoi n'ont-ils pas été capables de susciter plus d'attention ou de respect ?

Quels que soient les espoirs des Pacers cette saison, ils étaient liés à Myles Turner. Après avoir chuté au repêchage de la NBA en 2015 et s'être classé 11e au classement général par l'Indiana, Turner a montré suffisamment de flashs au cours de sa première année pour faire partie de la deuxième équipe All-Rookie. Puis il a fait un bond énorme dans sa deuxième saison. Il a récolté en moyenne 14,5 points, 7,3 rebonds, 2,1 blocs et presque un vol par match tout en tirant à 34,8% sur une plage de 3 points. Il est rare de trouver un joueur de 6 pieds 11 pouces capable de protéger la jante et de tirer à distance, et il est encore plus rare que ce joueur le fasse avant de pouvoir acheter légalement de l'alcool. Cela a excité beaucoup de gens dans la ligue à son sujet, et quand Indiana a échangé George, l'hypothèse naturelle était que les Pacers deviendraient l'équipe de Turner.

Il y a quelque chose d'ironique à propos du seul gars dont tout le monde s'attendait à ce qu'il soit bon ayant une saison inégale alors que tant de Pacers dont personne ne s'attendait à avoir prospéré. (Le PER de Turner, le pourcentage TS, les actions gagnantes, la boîte plus moins et le VORP ont tous plongé à des degrés divers d'il y a un an.) Ce point n'est pas perdu pour Turner. Il a déclaré que cela avait été sa saison la plus difficile et que finir en deuxième et troisième option avait été une leçon d'humilité. C'est aussi la première fois qu'il ressent la pression de la NBA.

La saison dernière, il a joué tous les matchs sauf un. Cette année, il s'est blessé au coude contre les Bucks début janvier, était équipé de un corset encombrant , et a raté neuf matchs. Avant cela, il avait récolté 21 points, 14 rebonds et quatre blocs lors du premier match de la saison contre les Nets, puis a raté les sept matchs suivants avec une commotion cérébrale. Quand il a finalement été autorisé à jouer, il lui a fallu un certain temps pour trouver un rythme. Il n'a pas bien tiré lors de ces premiers matchs – il n'a fait que 41,6% du sol et les Pacers ont perdu quatre d'affilée et cinq sur huit avec lui de retour dans l'alignement – ​​et cela a ébranlé sa confiance.

Oladipo le remarqua. Il a appelé Turner tard une nuit de novembre avant de se rendre compte que décrocher le téléphone ne suffisait pas. Avant de raccrocher, Oladipo a dit à Turner qu'il venait. Ensuite, il a parcouru environ 25 miles de sa maison à Turner pour parler – à 1 heure du matin. Turner a dit qu'ils l'avaient juste coupé et l'a qualifié de cool tournure des événements. Le match suivant, Turner avait un sommet de 25 points pour la saison.

Ce fut le début de leur amitié. Avant cela, ils n'étaient que deux collègues dans un bureau plein de nouveaux visages. Quand j'ai demandé à Oladipo pourquoi il était allé aussi loin pour un coéquipier qu'il connaissait à peine à l'époque, il m'a répondu que c'était parce qu'il avait vécu quelque chose de similaire, d'abord à Orlando, puis un peu en Oklahoma. Il avait été à la place de Turner, essayant de bien jouer et de lutter contre les blessures alors que rien ne se passait comme il le souhaitait. Ces situations n'étaient pas seulement frustrantes. Il a dit que c'était plutôt comme si tu te mangeais vivant.

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J'essaie de revenir et les choses ne bougent pas, et personne n'était là pour me parler, se souvient Oladipo. Personne n'était là pour m'élever. C'était quelque chose qu'il avait besoin d'entendre. J'avais juste l'impression qu'il en avait besoin. Je suis allé là-bas par mes propres moyens et j'ai décidé de lui parler et de lui faire savoir que nous croyons en lui et que nous le soutenons.

Oladipo a déclaré à Turner que la confiance était primordiale. Il saurait. Mes premières années, cela vous humilie définitivement, a-t-il déclaré. S'il pouvait dépasser Orlando et Oklahoma City en l'utilisant comme un atout commercial et prouver à lui-même et à tous les autres à quel point il était vraiment précieux, alors il était certain que Turner pourrait corriger son cap. De plus, il est facile d'oublier à quel point Turner est jeune et combien de temps il doit travailler sur son jeu. Il vient d'avoir 22 ans il y a deux semaines et il cherche toujours où être sur le terrain et comment gérer les choses.

Il y a quelque chose d'ironique à propos du seul gars dont tout le monde s'attendait à ce qu'il soit bon ayant une saison inégale alors que tant de Pacers dont personne ne s'attendait à avoir prospéré. ... Ce point n'est pas perdu pour Turner.

Lorsque Turner était sorti avec une commotion cérébrale, il ne pouvait pas utiliser son téléphone ou regarder la télévision, alors il a recommencé à faire des puzzles comme il le faisait quand il était enfant. Il oublia à quel point il les aimait, surtout le Lego Guerres des étoiles variété . C'est un grand autoproclamé Guerres des étoiles gars et a été depuis qu'il était jeune. Il a aimé le nouveau film, précisément pour les mêmes raisons que ses camarades les fans du millénaire n'ont pas . Les pièces en Le dernier Jedi lorsque [ DIVULGACHER ] Luke n'était pas aussi bon ou innocent par réflexe que nous nous souvenions qu'il avait du sens pour Turner, surtout avec la façon dont la saison se déroulait pour lui.

J'ai aimé le petit aspect sombre qui y est ajouté, a déclaré Turner à propos de Skywalker qui envisageait de faire quelque chose de très différent de Jedi à son jeune protégé. Je pense juste que cela montre que tout le monde est humain. Comme, dans les films, la représentation des Jedis et comment ils font tout de la bonne manière et yada yada yada. Mais à ce moment-là, là, c'est Luke, mais il est toujours humain aussi.

Cette partie a le plus touché Turner. Compte tenu du déroulement de sa saison, il était facile de sympathiser avec le fait d'essayer de tout garder ensemble tout en laissant apparaître un peu de ses coutures. Après une victoire sur les Lakers, il a révélé qu'un de ses coéquipiers l'appelait auparavant doux. Cela le dérangeait. Cela a également servi de motivation et l'a incité à être plus agressif et à ne pas se contenter de sauteurs. Contre Denver mardi, Turner a fait un choix puis a immédiatement roulé jusqu'au bord pour un dunk. Plus tôt dans l'année, il aurait pu sortir pour un cavalier facile et incontesté à la place.

Environ 24% des tirs de Turner sont venus d'une plage de 3 points cette saison. Cela a été constant toute l'année. Le reste de son jeu a changé, cependant. Avant le All-Star Weekend, 29,6% de ses points ont été glanés dans le milieu de gamme et 31% dans la peinture, selon NBA.com/Stats . Depuis la pause, seulement 21,0% de ses points proviennent du milieu de gamme, contre 37,9% de la peinture. En d'autres termes, il a été plus agressif lorsqu'il ne tirait pas sur 3, comme lorsqu'il a récemment victimisé le pauvre Cheick Diallo avec un dunk vicieux.

Turner m'a dit que le fait qu'il soit doux avait absolument contribué à modifier son approche. Il a de la valeur à tirer à 3 points et il ne va pas arrêter cela, mais il veut être plus présent dans la peinture aux deux extrémités du sol. Défensivement, il est troisième de la ligue en blocs par match. Offensivement, eh bien, si Diallo doit être sacrifié pour faire taire un collègue, qu'il en soit ainsi.

Turner a insisté sur le fait qu'il est cool avec tous ses coéquipiers - il récemment tweeté c'est le plus amusant qu'il ait eu à jouer au basket et il [aime] ce groupe, mais peu importe le nombre de fois que j'ai essayé, il ne dirait toujours pas qui a lancé le jab qui a porté un coup à sa confiance. Peut-être que le coup n'a pas fait autant mal que les blessures, mais cela a eu un effet. Quand j'en ai parlé, l'entraîneur-chef Nate McMillan et Young ont affirmé qu'ils n'avaient jamais entendu parler du commentaire, tandis que Collison, Oladipo et Joseph ont dit qu'ils ne savaient pas qui avait fait la remarque. Mon argent est sur Jefferson, qui a servi de mentor à l'amour dur pour Turner toute l'année et a à plusieurs reprises l'a poussé à s'affirmer vers le bas. Jefferson a décrit leurs interactions comme une relation grand frère, petit frère et a crédité Turner d'être mature à bien des égards.

Après s'être entraîné au Galen Center de l'USC à Los Angeles ce week-end, Jefferson rayonnait que Turner me donne d'excellents conseils. Il viendra me dire des choses et je le regarderai comme : « OK, jeune gars. » Il est très mature pour son âge, surtout sur le terrain.

Pause.

Il est toujours enfantin en dehors du terrain.

Pause.

scène finale de la ligue majeure

Mais qui n'avait pas 22 ans ? J'ai été.

Donc, oui, Jefferson est mon pari, même si Turner ne le distinguerait pas, ni personne d'autre. (Il a dit qu'Al est génial et qu'il adore être avec lui.) Quand j'ai demandé si la personne qui l'avait appelé doux le pensait ou plaisantait, Turner l'a décrit comme un mélange des deux. C'était une blague, mais il était aussi sérieux, a expliqué Turner. J'étais comme, 'Très bien, enculé. Cool.’ J’ai en quelque sorte monté ma pièce après ça. J'essaie de continuer. C'est n'importe quoi. Nous avons encore des choses à faire.

Quoi que Turner et les Pacers espèrent accomplir, les responsables du calendrier ne leur ont pas facilité la tâche. Les Pacers terminent leur saison en jouant six de leurs huit derniers matchs à l'extérieur, y compris un swing de quatre matchs sur la côte ouest qui vient de se terminer à Oakland, Sacramento, Los Angeles et Denver. Ce n'est pas exactement ce que vous voulez lorsque vous vous battez pour l'ensemencement. Je pense que les responsables du calendrier nous ont également radiés, a déclaré Turner. (Les Bucks sont la seule autre équipe projetée de se qualifier pour les séries éliminatoires de la Conférence de l'Est à disputer autant de matchs sur la route pour clôturer la saison.)

Comme l'a dit Young, les équipes des séries éliminatoires ne s'attendent généralement pas à être autant sur la route vers la fin de la saison, surtout pour un long voyage de 10 jours. (Au moins McMillan les a laissés porter des pantalons de survêtement au lieu de costumes dans l'avion comme récompense pour avoir décroché une place en séries éliminatoires après avoir battu le Heat à domicile. Ils étaient assez excité par les sueurs .) Et quand ils retournent enfin à Indianapolis jeudi, leur récompense est un match revanche avec les Warriors, qui cette fois auront KD, Klay et Draymond en bonne santé et sur le terrain.

Avant le match à Oakland, deux gardes de sécurité de l'Oracle Arena postés près de la salle des médias parlaient de cela. L'un d'eux a noté que la circulation était faible sur le chemin du travail, ce qui a incité l'autre à répondre que c'est parce que personne ne veut voir les Pacers.

Mais d'une manière étrange, il y a un avantage au gantlet de fin de saison. Entre le voyage sur la route et leur quête pour devenir la meilleure tête de série possible, c'est comme si les séries éliminatoires avaient déjà commencé pour les Pacers. Young a déclaré que ces différentes atmosphères et environnements ont servi à concentrer les Pacers à l'approche des séries éliminatoires. Après le match des Warriors, Jefferson, qui était DNP-CD ce soir-là, s'est lancé dans une plongée en profondeur sur divers scénarios de bris d'égalité avec Turner et Stephenson. C'était le genre de discours vertigineux qui aurait été à la maison sur NBA Reddit s'il ne s'était pas déroulé dans un vestiaire professionnel. C'est plutôt cool de vivre cela et d'être dans une course aux séries éliminatoires, a déclaré Oladipo. Nous essayons de saisir le moment.

Et pourtant, comme beaucoup de gens, les Pacers ne savent pas trop qui ils sont et comment ils s'emboîtent. Même maintenant. Comme McMillan l'a admis, lorsque vous avez 10 nouveaux joueurs, c'est une reconstruction. Et ce n'était pas facile. Nous découvrons toujours qui nous sommes au fur et à mesure que nous faisons des choses et essayons des choses. Alors que nous entrons dans cette partie de la saison, essayant de terminer, nous voyons et apprenons toujours à propos de notre groupe.

Essayer d'identifier la racine du succès des Pacers cette saison n'est pas une tâche simple. La métamorphose d'Oladipo d'un gars qui a été échangé deux fois au cours des saisons consécutives en un All-Star (et le grand favori pour remporter le joueur le plus amélioré) a évidemment été un catalyseur majeur. Mais au-delà de son ascension, vous avez une équipe qui est bonne dans beaucoup de choses mais pas forcément bonne dans quoi que ce soit. Mercredi, les Pacers étaient neuvièmes pour la cote offensive et 12e pour la cote défensive. Ils étaient 13e en pourcentage de tirs réels, mais 19e en pourcentage de rebonds et 28e en pourcentage d'aide.

Regarder les chiffres, c'est un peu comme regarder l'équipe : vous pouvez les regarder pendant un moment sans savoir exactement quoi penser de tout cela. Les Pacers ont réussi avec un style dépassé que presque tout le monde en NBA a abandonné. Mercredi après-midi, seules six équipes jouent à un rythme plus lent, selon NBA.com/Stats. Les Pacers mènent également la ligue dans les sauteurs de milieu de gamme par beaucoup . Ce n'est pas parce que l'Indiana n'a pas compris que trois points valent plus que deux, ou que la ligue est une question de rythme et d'espace. Les Pacers l'ont compris. McMillan sait que les équipes installent pratiquement des cordes de velours au milieu du court et invitent ses gars à en faire leur espace VIP personnel. D'autres équipes ont l'impression de gagner si les Pacers font des 2 parce que leurs adversaires la plupart des nuits vont prendre autant de 3 que possible. Mais lorsque les équipes vous invitent à tirer sur le 2, a déclaré McMillan, cela conduit souvent à un affrontement de milieu de gamme favorable et si nous pensons avoir un avantage là-bas, nous irons dans cette direction.

La meilleure façon de décrire le basket-ball des Pacers et leur approche globale cette saison est qu'ils continuent. Ils peuvent parfois être pénibles, mais ils sont persistants, comme lorsqu'ils ont épuisé les Warriors après une première mi-temps lente la semaine dernière et qu'ils ont gagné, ou lorsqu'ils ont continué à grignoter les Clippers et à surmonter un déficit à deux chiffres pour terminer victoire à LA

S'il existait une mesure avancée de la persévérance, les Pacers dirigeraient la ligue. Cela peut sembler un style difficile à adopter ou à maintenir, mais cela a également du sens pour certains des pairs de McMillan du point de vue du coaching. L'entraîneur-chef des Kings, Dave Joerger, a déclaré que les Pacers n'essaient pas de vous tromper et qu'ils s'attaquent plutôt à vous. Zigging où le reste de la ligue a choisi de zaguer a fonctionné pour les Pacers.

Je pense que chaque équipe doit exploiter ses points forts, a déclaré Steve Kerr à propos du style des Pacers. Donc, si vous avez un tas de tireurs à 3 points et que vous voulez vous lancer, et que cela fonctionne pour vous, tant mieux. Pour moi, tu veux juste de bons clichés. Ce qui définit un bon tir peut être différent pour chaque équipe. Si vous avez des gars qui peuvent constamment faire 17 pieds, il y a de fortes chances que vous les obteniez de la façon dont le jeu est joué ces jours-ci. Tout le monde veut garder la ligne des 3 points. Personne ne veut abandonner un lay-up. Donc, si le meilleur tir que vous allez obtenir est un pull-up de 17 pieds incontesté et que vous avez de bons tireurs, ceux-ci sont bons toute la journée.

Comme beaucoup de gens, Kerr a réussi à être surpris par le succès des Pacers cette saison. Il y a un an, il ne pensait pas qu'ils avaient beaucoup de vie, ce qui était une belle façon de dire qu'ils étaient nuls. Chaque équipe a en quelque sorte une force vitale – vous savez, une énergie, une aura, a poursuivi Kerr. Cette équipe, ça se sent. Vous les regardez à la télévision et ils ont du jus. Ils vous poursuivent défensivement. Ils jouent dur. Ils ont une bonne énergie. Ils ont une bonne alchimie. Ils sont amusants à regarder.

Les Pacers sont tombés sur quelque chose en tant qu'unité, peut-être parce qu'ils n'étaient pas très appréciés en tant que produits autonomes. Pritchard a été écrasé pour ne pas avoir reçu assez en retour de Paul George et avoir ensuite constitué une équipe dont personne d'autre ne voulait. Mais en vérité, il a mélangé et assorti à partir de la poubelle des bonnes affaires de la NBA et a mis en place une belle tenue qui offre également la flexibilité de l'Indiana pour aller de l'avant. Les Pacers ont un bon noyau de jeunes joueurs (Collison et Jefferson sont les seuls gars de plus de 30 ans), et au-delà d'Oladipo, qui est dans la première saison d'un contrat de 85 millions de dollars sur quatre ans, ils ne sont liés à aucun gros. de l'argent ou des contrats à long terme.

Vous nous avez réunis, a déclaré Collison, personne ne s'attendra à ce que nous fassions quoi que ce soit parce que nous avons tous été comptés en tant qu'individus.

En dehors d'Oladipo et Turner, la liste des gars qui obtiennent le plus de minutes se compose principalement de rebuts – moyenne de la ligue, interchangeables, voire jetables. Les Wizards ont échangé un choix de première ronde contre Bogdanovic à la date limite la saison dernière, puis l'ont vu marcher en agence libre. Les Kings ne semblaient pas trop rompus à l'idée de laisser Collison partir. Les Raptors ont déchargé Cory Joseph pour les droits d'Emir Preldzic, qui a 30 ans et (probablement) un vrai humain. Le Thunder n'a pas contesté l'idée de mettre Domantas Sabonis dans le commerce de Paul George. Presque tout le monde pensait que Lance Stephenson avait été lavé (malgré son auto-promotion inégalée ). Et Young a passé toute sa carrière à être sous-estimé ou rejeté avec de légers éloges.

Mais la façon dont ils le voient, étant des orphelins de la NBA, c'est précisément pourquoi ils se sentent si à l'aise dans l'Indiana. Comme Joseph l'a noté, la plupart d'entre eux n'ont pas eu l'occasion dans d'autres endroits qui leur ont été donnés avec les Pacers. Parce qu'ils n'ont jamais commandé la vedette auparavant, ils sont tous trop heureux de partager la scène. Et ici, tout comme avec le programme de la télévision nationale et les remarques sarcastiques des travailleurs de l'arène sur le fait que personne ne veut voir les Pacers, ils sont parfaitement conscients de la façon dont ils sont perçus en tant que joueurs.

Tirez, beaucoup d'entre nous ont été négligés toute notre vie, m'a dit Joseph alors que nous discutions après l'entraînement un jour à San Francisco. Juste au moment où je pensais qu'il était trop sérieux à ce sujet, Joseph esquissa un léger sourire et haussa les épaules. Moi, je viens du Canada, dit-il. J'ai été oublié pendant longtemps.

Alors que les Pacers s'éloignaient des Warriors épuisés à la fin de leur victoire à Golden State, un mec d'âge moyen vêtu d'un maillot Reggie Miller en a profité pour narguer les habitants de sa section juste derrière le banc de l'Indiana. Il y avait beaucoup de bras agitant et de pointage du tableau de bord. Il avait l'air assez fier. Tout le monde semblait inconscient. Difficile d'amener les fans de Warriors à se soucier du fait que les Pacers les battent dans un match de saison régulière sans leurs quatre meilleurs joueurs disponibles. La scène m'a fait me demander à quoi ressemblerait une vraie victoire pour les Pacers. À l'approche des séries éliminatoires, que faudrait-il pour que les gens le remarquent enfin et leur donnent du crédit?

Turner et les Pacers ont peut-être encore des choses à faire, mais peu de gens parient sur eux pour réussir en séries éliminatoires. Divers parieurs les avoir comme un long coup en séries éliminatoires, et plusieurs dirigeants de la ligue à qui j'ai demandé les ont rejetés comme un premier tour. C'était avant la dernière blessure de Joel Embiid, qui pourrait entrer en jeu lors d'un affrontement au premier tour Sixers-Pacers. Mais quand je suis revenu avec un directeur général pour voir s'il était devenu plus optimiste sur les perspectives des Pacers, il m'a demandé si vous pouviez choisir votre adversaire, avec qui d'autre préféreriez-vous jouer ?

L'équipe à laquelle personne ne croyait a encore du mal à faire croire à qui que ce soit. Ce n'est pas tant que les gens regardent au-delà des Pacers qu'ils regardent à travers eux. Le matin avant le match des Warriors, les Pacers ont organisé une fusillade à Equinox, à côté du Four Seasons de San Francisco. Le terrain de basket est au troisième niveau, niché à côté de diverses salles de musculation et studios de yoga. Alors que plusieurs joueurs sortaient et allaient dans les vestiaires pour se changer, un frère en sueur dans un bandana s'attardait dans le couloir et m'a finalement demandé : Hé, qui sont tous ces grands mecs ? Je lui ai dit qu'ils étaient les Indiana Pacers. Il n'a rien dit d'autre. Il se tenait juste là, observant, essayant de comprendre quoi en faire.

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