Comment les Browns sont passés de 0 à 16

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En 1980, un groupe de rock new-yorkais appelé les Talking Heads a sorti un single de son nouvel album studio. La chanson, Once in a Lifetime, suit le chanteur David Byrne alors qu'il remet en question les réalités de la vie de son personnage principal - sa belle maison, sa grande automobile et sa belle épouse - avant de se lancer dans une enquête globale : Comment suis-je arrivé ici?



C'est une question existentielle. Pour Byrne, c'est positif— comment la vie est-elle devenue si belle ? Dans les couloirs du centre d'entraînement des Cleveland Browns, près des rives de la Rocky River, c'est la même question, mais dans le contexte opposé. Comment Cleveland est-il arrivé ici ? Comment les Browns, dont la saison a commencé l'intersaison dernière avec une proclamation de l'entraîneur-chef Hue Jackson qu'ils n'iraient pas à nouveau de 1 à 15, réussiraient non seulement à lui donner raison, mais ne parviendraient pas à atteindre cette barre basse ? Comment une franchise qui a toujours sélectionné haut dans le repêchage s'est-elle retrouvée sans quart-arrière du futur? Et comment les Browns ont-ils perdu chaque match qu'ils ont joué en 2017 ?



Commençons par ce que nous savons : les Browns sont mauvais. Ils ont été plutot mauvais depuis leur résurrection de 1999, mais jamais autant que cette saison, quand ils étaient historiquement mauvais. Ils ont joué 16 matchs et n'en ont gagné aucun. 0-16. Ils ont marqué le moins de points de toutes les équipes de la NFL et ont accordé le deuxième plus grand nombre. Même si vous prenez du recul par rapport à cet échec d'une saison, les Browns ne sont pas meilleurs à regarder. Dix équipes de l'histoire de la NFL ont terminé avec 15 défaites. L'un d'eux était les Browns de 2016, ce qui signifie qu'en n'ayant pas remporté un seul match cette année, non seulement Cleveland a enregistré l'une des pires campagnes de l'histoire du football, mais il a également terminé la pire séquence de deux ans de tous les temps.

Comme tous les habitants vivaces du sous-sol, les Brown placent leurs espoirs dans le repêchage. Avec le premier choix global en 2017, ils ont sélectionné l'ailier défensif Myles Garrett, la sélection de consensus après trois années dominantes chez Texas A&M. Garrett semblait être un excellent candidat pour une défense qui a accordé le deuxième plus grand nombre de verges au sol au pays l'année précédente et n'a totalisé que 26 sacs. Mais tout espoir d'amélioration était de courte durée. L'équipe a éliminé le demi de coin vedette Joe Haden en août, après quoi il a rapidement été signé par les Steelers de Pittsburgh. Garrett a raté les quatre premières semaines de l'année en raison d'une blessure à la cheville, et juste comme ça, les Browns jouaient par derrière avant même que la saison ne commence vraiment.



Mais la mauvaise constitution de la liste n'explique pas tout ce qui a mal tourné pour les Browns cette année. C'est incroyablement difficile d'aller de 0 à 16. Perdre des jeux est facile. Perdre chaque match ne l'est pas. Il faut non seulement un flux constant de mauvaise prise de décision et d'exécution, mais aussi une chance désastreuse. Et c'est exactement ce que Cleveland avait. Les blessures dans toute la défense et le long de la ligne offensive ont éclairci le tableau de profondeur des Browns, et elles ont faibli à chaque match serré qu'ils ont joué.

Les Browns ont perdu six matchs d'un point cette année, à commencer par une défaite 21-18 à domicile contre Pittsburgh pour ouvrir la saison. Une interception coûteuse au plus profond du territoire des Steelers et une incapacité à arrêter le dernier coup d'horloge de Pittsburgh ont condamné les débuts de DeShone Kizer. Ce n'était en aucun cas une excellente performance, mais cela n'indiquait pas non plus qu'une campagne sans victoire était imminente. Deux semaines plus tard, ils ont perdu contre les humbles Colts, 31-28, alors qu'une autre tentative de retour a échoué. Kizer a lancé deux interceptions en deuxième mi-temps sur le territoire d'Indianapolis et une troisième en profondeur dans le sien lors du dernier entraînement du match. Et la même chose s'est reproduite lors de la semaine 5, lorsque les Browns ont perdu une avance en deuxième mi-temps contre les Jets et ne se sont jamais rétablis dans une défaite de 17-14.

Au cours de la semaine 7, Cleveland a gaspillé ce qui serait sa meilleure opportunité de gagner. Bien que Kizer et l'ancien vedette de l'USC Cody Kessler aient combiné pour seulement 218 verges et trois interceptions, la défense des Browns a gardé l'équipe à distance de frappe, et Zane Gonzalez a inscrit un panier de 54 verges pour envoyer le match en prolongation, verrouillé à neuf. Cleveland a botté sur sa première possession, et après avoir forcé un botté de dégagement des Titans, a récupéré le ballon et… a botté à nouveau. Finalement, le Tennessee a profité de la position généreuse sur le terrain et Ryan Succop a lancé un tir de 47 verges pour mettre heureusement fin au match. La victoire morale – les Browns étaient si proches ! – s'est accompagnée d'une défaite plus cuisante : après avoir joué 10 363 snaps consécutifs au cours de sa carrière, Joe Thomas a quitté le match au troisième quart avec une blessure au triceps mettant fin à la saison.



Même en essayant de s'améliorer, les Browns ont réussi à se faire la punchline. Le jour d'Halloween, quelques minutes avant 16 h. ET date limite des échanges, Cleveland n'aurait pas envoyé (ou aurait été sauvé de l'envoi?) Des choix de deuxième et troisième rondes du repêchage de 2018 aux Bengals pour le quart-arrière A.J. McCarron. Les premiers rapports suggéraient que les Browns étaient tellement ravis de l'accord qu'ils ont oublié de confirmer l'accord avec le bureau de la ligue. Des enquêtes ultérieures ont indiqué qu'ils avaient envoyé les bons documents à Cincinnati, uniquement pour que le front office des Bengals faxe les mauvais documents à New York. Ou peut-être c'était du sabotage .

Mais le moment le plus déchirant viendrait au cours de la semaine 14, lorsque Cleveland a gaspillé une performance vintage de Josh Gordon lors d'une défaite contre les Packers. Après avoir détenu 14 points d'avance au début du quatrième quart – leur plus grande avance de la saison – la défensive poreuse des Browns a permis à Brett Hundley de les découper non pas une, mais deux fois. Lorsque DeShone Kizer a tenté de mener un drive gagnant en prolongation, il a été intercepté. Six jeux plus tard, Hundley a trouvé Davante Adams et les Packers ont marqué à nouveau. La meilleure chance que Cleveland avait de gagner toute la saison - la probabilité de victoire de l'équipe était autrefois aussi élevée que 96% - a été gaspillée.

Bien qu'ils aient essayé semaine après semaine de remporter enfin une victoire, leurs efforts ont permis d'obtenir le même record final que l'équipe aurait eu si elle avait déclaré forfait tous les dimanches. Lorsque les Lions ont terminé leur saison 0-16 en 2008, Jason Hanson, le botteur de longue date de l'équipe, a déclaré que l'expérience l'avait laissé engourdi. C'est ici. Il arrive, cependant, un train roulant sur les voies depuis un certain temps, a déclaré Hanson. Nous avons essayé de l'arrêter. Nous ne pouvions pas. Les Lions ont désespérément essayé d'arrêter la défaite, mais ils ont échoué. Ils ont perdu leurs trois derniers matchs par un total de 55 points – trois matchs qu'ils étaient censés plus se soucier de gagner que leurs adversaires, mais des compétitions dans lesquelles ils n'ont toujours pas réussi à surmonter leurs lacunes. Lorsque les Browns sont entrés en boitant dans les vestiaires dimanche, perdants pour une 16e et dernière fois, il est probable qu'ils aient ressenti la même chose. Leur dernier effort s'est terminé sur le Pittsburgh 27, lorsque Corey Coleman a laissé tomber un ballon grand ouvert sur les quatrième et 2, scellant la sixième défaite de Cleveland de l'année. Ils ont essayé aussi fort qu'ils pouvaient d'empêcher le rocher de les écraser à plusieurs reprises en descendant la colline, pour finir avec son empreinte sur leur dos.

En fin de compte, Cleveland a perdu chaque match parce que c'est pour cela qu'il a été conçu. Après avoir perdu tous les matchs sauf un en 2016, les Browns n'ont apporté que des modifications minimes à un mauvais alignement. Au lieu de rédiger un quart-arrière comme Deshaun Watson, ils se sont installés sur DeShone Kizer. Plutôt que de donner à Myles Garrett un partenaire défensif, ils ont donné Haden pour rien. Peut-être que si Gordon revenait plus tôt, ou Thomas était resté en bonne santé, ou Haden était resté, ou l'échange pour McCarron avait eu lieu, ils auraient terminé au moins un match en tant que gagnants. Mais ils ne l'ont pas fait. Et les Browns ne l'ont pas fait. L'héritage de cette équipe des Browns, comme beaucoup avant elle, et peut-être beaucoup à venir, est l'échec. Et sur la base de ce qu'ils ont montré cette saison, il faudra un certain temps avant que cela change.

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