Se réconcilier avec le commerce Jay Cutler des ours, 10 ans plus tard

Le 2 avril 2009, j'étais assis dans la salle de rédaction du Columbia Missourien sur le campus de l'Université du Missouri. J'allais prendre l'avion pour le Final Four à Détroit le lendemain matin, mais à ce moment-là, je n'avais toujours pas fait mes bagages. Toute la journée, j'avais été attaché à mon ordinateur portable, actualisant à plusieurs reprises le navigateur. Le moulin à rumeurs de la NFL avait tourné en rond et des rapports suggéraient que Jay Cutler, le quart-arrière ultra-talentueux des Broncos, âgé de 25 ans, voulait quitter Denver. J'espérais que les Bears iraient le chercher.

Je ne me souviens pas exactement à quelle heure la nouvelle est tombée cet après-midi-là, mais quand elle a clignoté sur mon écran— Des ours troquent contre Cutler— J'ai dû m'empêcher de faire la fête en public. Je suis sorti du bâtiment, pompé au poing, puis j'ai appelé mon père. Papa, nous avons enfin avoir un quart-arrière, je me souviens avoir dit. Il s'arrêta avant de prononcer quatre mots que je n'oublierai jamais : je n'en suis pas si sûr. À l'époque, j'ai balayé les mots. Il n'y avait pas de place pour le pessimisme ce jour-là. J'ai passé les 12 heures qui ont suivi à me prélasser dans des festivités, au point que j'ai failli rater mon vol.



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Cela fait 10 ans que les Bears ont envoyé deux choix de première ronde, un choix de troisième ronde et Kyle Orton aux Broncos en échange de Cutler. À cette époque, il semble que le récit entourant à la fois l'accord et la carrière de Cutler à Chicago ait été déformé. La personnalité de Cutler a fait de lui la curiosité parfaite de la télé-réalité, mais les mêmes bizarreries ont fait de lui une énigme pendant ses jours de jeu. Smokin' Jay a peut-être toujours eu l'air de s'en foutre, mais les habitants de Chicago en ont donné beaucoup lorsque nous avons entendu pour la première fois qu'il venait en ville.

Près de 90 ans après le début de leur existence, les Bears étaient sans doute l'équipe la plus affamée de quart-arrière de l'histoire de la NFL. Le meilleur passeur de tous les temps de la franchise à l'arrivée de Cutler était Sid Luckman, qui a pris sa retraite en 1950, cinq ans avant la naissance de mon père. Le suivant sur la liste était Jim Harbaugh, qui était le partant à temps plein des Bears pendant seulement quatre saisons. Six ans avant de négocier pour Cutler, Chicago détenait le numéro. 4 choix au repêchage de 2003 dans la foulée d'une saison de 4 à 12 avec une distribution tournante de Jim Miller, de Chris Chandler, 37 ans, et de la future légende de la LCF Henry Burris au quart. Désespéré pour un passeur de franchise, les Bears ont échangé vers le bas du non. 4 à non. 22 et sélectionné le produit de Floride Rex Grossman. Imaginez que cela se produise aujourd'hui - une équipe ayant besoin d'un quart-arrière qui revient au premier tour pour trouver son gars. Cinq années exaspérantes plus tard, Grossman a perdu le poste face au choix de quatrième ronde de 2005, Kyle Orton, et les Bears se sont de nouveau embourbés dans la médiocrité du quart-arrière sans aucune issue claire.



En 2009, le front office avait également beaucoup de motivation pour retrouver un regain d'énergie. Au cours de la saison 2006, les Bears étaient allés 13-3 et avaient atteint le Super Bowl, mais l'aiguille commençait à pointer dans la mauvaise direction. Cinq ans après le début du mandat de l'entraîneur-chef Lovie Smith et près d'une décennie après le passage du directeur général Jerry Angelo, Chicago avait besoin d'une balle dans le bras. Et c'est précisément ce que pourrait offrir un quart-arrière du Pro Bowl de 25 ans.

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Cutler a lancé pour 4 526 verges au cours de la saison 2008, troisième dans la NFL derrière Drew Brees et Kurt Warner. Il a également réussi 25 touchés avec une moyenne de 7,3 verges par tentative. Ces chiffres semblent modestes par rapport aux normes élevées d'aujourd'hui, mais il y a dix ans, ils étaient bien au-dessus de la moyenne. La saison dernière, 20 QB ont atteint au moins la barre des 7,3 verges par tentative; en 2008, Cutler était l'un des 10 seuls à le faire. Et tandis que presque toutes les équipes de la NFL ont un plan à long terme en place au QB avant la saison 2019, c'était loin d'être la réalité il y a 10 ans. Les 10 équipes avec des passeurs de franchise légitimes étaient une anomalie dans une ligue où Orton, Tyler Thigpen, Jake Delhomme, JaMarcus Russell, Shaun Hill, Kerry Collins, Jeff Garcia, Gus Frerotte, Trent Edwards, Derek Anderson et, oui, Ryan Fitzpatrick étaient tous les démarreurs. Denver a terminé non. 1 dans Extérieurs du football DVOA offensif en 2008. Écarter un passeur qui pourrait guider l'offensive la plus efficace de la NFL à cause d'un tiff avec son nouvel entraîneur-chef, peu importe le nombre de choix de repêchage que cela coûte, semblait être une évidence pour Chicago.



Mais la première saison de Cutler avec les Bears laissait beaucoup à désirer. Il a lancé 26 interceptions en 2009 pour une équipe qui a terminé 7-9 et n'a récolté en moyenne que 20,4 points par match. Avant le déluge de choix, l'équipe était tellement amoureuse de son nouveau quart-arrière qu'elle a accordé à Cutler une prolongation de contrat, malgré le fait qu'il lui restait deux ans sur son contrat de recrue. Je vais plonger davantage dans son penchant pour les interceptions – et faire la tournée d'excuses Jay Cutler requise – sous peu. Tout d'abord, cependant, il est important d'établir que si pour la base de fans, Cutler représentait le quart-arrière de la franchise qui leur avait toujours manqué, pour le front office, il représentait une bonne affaire financière.

En 2011, deux ans après le début du nouveau contrat de Cutler et la première année de données disponibles sur Spotrac, Cutler affichait un plafond de seulement 9,5 millions de dollars. C'était la 42e meilleure note de la ligue et la 11e parmi les quarts . L'année suivante, Cutler était à égalité au neuvième rang et au 43e rang de la ligue, juste derrière le secondeur des Bears Brian Urlacher. La production de Cutler dans les premières années de son contrat n'a jamais égalé celle des meilleurs QB de la ligue, mais il n'a pas non plus été payé comme tel. La folie financière de Chicago à l'égard de Cutler ne viendra que plus tard.

Maintenant pour la tournée d'excuses Cutler. Développer ce point conduirait les lecteurs à m'accuser d'être un fan délirant incapable de faire face à la réalité que Cutler était un quart-arrière exaspérant et sujet aux erreurs qui sabotait les chances des Bears plus souvent qu'il ne les augmentait. Mais certains contextes clés ont été perdus au fil des ans. Après sa campagne 2009 remplie d'interceptions, Cutler a tourné une série de saisons solides pour Chicago sans beaucoup de soutien offensif sur lequel s'appuyer. Alors que les Bears avaient une fiche de 11-5 en 2010 (en grande partie grâce à une défense qui n'accordait que 17,9 points par match), les deux meilleurs receveurs de Cutler étaient Devin Hester – que Chicago essayait toujours de forcer à jouer un rôle offensif – et le speedster Johnny Knox. . À ce stade, le coordinateur offensif Mike Martz avait fait tout ce qu'il pouvait pour limiter le rôle de l'ailier rapproché vedette Greg Olsen. Le système de Martz a également constamment mis son QB en danger. Cutler a été limogé 52 fois, un sommet de la ligue, cette saison. Même si vous supprimez le match d'octobre contre les Giants dans lequel il a été limogé 10 fois (et un record de neuf fois en première mi-temps), Cutler encore aurait mené la ligue en sacs pris. Les deux tacles offensifs de départ des Bears en 2010, le choix recrue de septième ronde J'Marcus Webb et l'acquisition ratée d'agent libre Frank Omiyale, ont été classés comme deux des pires tacles bloquants de la ligue.

La punition que Cutler a subie cette année-là a été implacable, c'est pourquoi la bouffée qu'il a prise pour s'être assise pendant la seconde moitié du match pour le titre NFC de janvier suivant a toujours semblé malavisée. Une entorse au genou a mis Cutler sur la touche contre Green Bay, et les Bears dirigés par Caleb Hanie ont perdu contre les Packers dans un crève-cœur 21-14. La blessure de Cutler et le résultat qui en a résulté étaient l'un des nombreux moments de portes coulissantes de son mandat à Chicago. La saison suivante, les Bears ont commencé 6-3 avant un affrontement de la semaine 11 avec les Chargers à Soldier Field. Chicago menait 31-20 et était en passe de prendre le contrôle de la course des wild-cards NFC lorsque Cutler a lancé une interception dans le plat gauche à Antoine Cason. Pour éviter un pick-six, Cutler a lancé son corps vers Cason et l'a fait sortir des limites de la ligne des 16 mètres. Alors que les Bears tenaient bon pour la victoire, ce fut une victoire à la Pyrrhus. Le pouce droit de Cutler était cassé; il raterait les six derniers matchs de la saison, une séquence qui a vu les Bears perdre cinq matchs de suite et leurs chances en séries éliminatoires sous Hanie.

Une autre saison 10-6 a suivi, mais une autre année sans place en séries éliminatoires a coûté son travail à Lovie Smith. Puis vint l'erreur vraiment dévastatrice de l'ère Cutler. Même si le quart-arrière Josh McCown a admirablement joué à la place de Cutler blessé sous la direction de l'entraîneur-chef de première année Marc Trestman en 2013, les Bears ont choisi d'accorder à Cutler une prolongation de contrat de sept ans et 126,7 millions de dollars en 2014. Fini le temps du plafond tolérable de Cutler. les coups. Cet automne-là, son plafond de 18,5 millions de dollars était le sixième plus élevé de la ligue. Moins de 12 mois après la signature de l'accord avec Cutler, le directeur général Phil Emery et Trestman ont été licenciés.

Pour beaucoup, l'ère Cutler à Chicago est une ligne de punch qui inclut les cigarettes et histoires à l'urinoir . Même au milieu de toutes les interceptions et de la misanthropie, cependant, il est difficile de regarder le commerce une décennie plus tard et de penser que les Bears ont fait le mauvais choix. Ce n'est pas la faute d'Angelo si Emery a décidé de donner à Cutler une extension massive plutôt que d'attraper l'un des nombreux QB prometteurs disponibles avec le 14e choix global en 2014 (Teddy Bridgewater, Derek Carr et Jimmy Garoppolo, pour n'en nommer que quelques-uns). Quand Angelo a déménagé en 2009, il l'a fait avec près d'un siècle de jeu QB de mauvaise qualité dans le rétroviseur, pour une franchise désespérée de remplir le poste le plus important dans le sport.

Je ne dirai pas que je me souviens avec émotion de l'ère Jay Cutler à Chicago. Mais l'histoire révisionniste n'entachera pas mes souvenirs de réjouissances de ce jour d'avril 2009. Si je pouvais revenir en arrière, je referais le métier à chaque fois.

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